James werd op 13 januari 1922 geboren (hij gaf eerst als geboortedatum 15 juni 1921 op) in Montreal als zoon van Thomas en Margaret Ryan, uit Montreal. Zijn ouders waren op 10 oktober 1917 getrouwd in Montreal. Zijn broers waren Patrick, Thomas (ook in het leger) en Henry Ryan. Zijn zusters waren Cinn K., Frances, Margaret en Winnifred Ryan.
Hij was zeeman op de koopvaardij en lid van de rooms-katholieke kerk. Hij hield van boksen en las avontuurlijke verhalen.
Hij nam op 12 oktober 1943 dienst in Vancouver en hij ging op 8 mei 1944 overzees naar het VK en hij ging vervolgens als versterking op 23 juni naar Frankrijk.
James sneuvelde op zondag 8 oktober op de leeftijd van 22 jr. in the A Coy bij het Leopoldkanaal in België en hij werd tijdelijk in Maldegem begraven en op 17 juli 1945 herbegraven in Adegem.
Op zijn grafsteen: THE SOULS OF THE JUST ARE IN THE HAND OF GOD AND THE TORMENT OF DEATH SHALL NOT TOUCH THEM.
Zijn medailles waren: 1939-45 Star; France Germany Star; War Medal; CVSM & Clasp.